16.- Dos años al pie del mástil. Richard Henry Dana, Jr.

01.02.2014 16:33

 

    A los 19 años de edad, mientras estudiaba derecho en Harvard, Richard Henry Dana, Jr. (01.08.1815 Cambridge, Massachusetts – 06.01.1882 Roma) contrajo el sarampión que degeneró en oftalmia debiendo abandonar provisionalmente sus estudios.

Ilustración: https://www.sandiegohistory.org

    Tras unos meses de convalecencia en el hogar paterno, decidió conocer mundo y para ello se enroló en el bergantín “Pilgrim” que zarpaba de Boston con destino a la alta California que entonces todavía era mexicana.

Réplica del Pilgrim. Foto: http://farm5.static.flickr.com/

    Después de unos meses traficando por los puertos californianos, le transbordaron al “Alert” con el que hizo el viaje de regreso a Boston.

 

    Biografía (en inglés) de R.H. Dana, Jr.  

 

   La experiencia fue dura y no se parecía en nada a lo que había imaginado a través de la lectura, lo que le impulsó a escribir sobre su experiencia. Cuatro años después (1840) se publicó Two Years Before the Mast, que desde el momento mismo de su publicación se convirtió en referente imprescindible de la vida a bordo de los buques de vela mercantes y un clásico de la literatura marina. 

Edición de Houghton Mifflin 1911

 

    La obra narra minuciosamente la travesía por el Atlántico y el paso del tormentoso y temido Cabo de Hornos, la navegación por el Pacífico hasta California, los largos meses dedicados allí al comercio y por último el viaje de vuelta. Dana describe, lo que por entonces eran aldeas, San Francisco, Los Ángeles, Santa Bárbara, Monterey, etc., todas construidas en torno a una misión y a un presidio. Explica la corrupta casta de funcionarios españoles, las fiestas locales y otros muchos datos sociológicos que no escapan a la atenta mirada del marinero/escritor.  

    Mientras escribía su más famoso libro, Richard Henry Dana pudo culminar sus estudios y posteriormente ejercer de abogado.

    Su obra se convirtió en un alegato en defensa de los derechos de los trabajadores del mar, para los que redactó un manual jurídico que, a menudo, acompañaba el escaso equipaje del marinero: The Seamen’s Friend. Fue un activista del abolicionismo y desempeñó algunos cargos políticos. Sin embargo la fascinación por el viaje ya no le abandonó nunca, viajando frecuentemente por el mundo hasta el día de su muerte.

    Leyendo “Dos años al pie del mástil” entenderemos que la profesión de gaviero fuese la más peligrosa del mundo (32 años de esperanza de vida).

Foto: San Francisco Maritime Museum. Buque mercante del siglo XIX con todo el trapo desplegado

 

   Leí por primera vez este libro imprescindible en una edición de editorial Austral de los años cincuenta o sesenta del siglo pasado. Actualmente, además de su reedición en esa editorial, está en las librerías una edición muy cuidada de Alba editores. 

 

    R.S.M. 01.02.2014

Fuentes:

Dos años al pie del mástil

http://foundsf.org

http://www.ignaciogracianoriega.net

http://www.larepublicacultural.es

http://en.wikipedia.org