Arrecifes e islas australianas en el Mar de Timor

23.07.2013 00:51

Estos arrecifes e islas están situadas en la zona de transición entre el Mar de Timor y el Océano Índico. Localizadas entre 12º y 14º 12' Sur y entre 121º 48' y 123º 35' Este.

Las islas y arrecifes son australianos aunque geográficamente están más cerca de Indonesia que de Australia, al menos los tres grupos del norte (el Arrecife de Hibernia está a menos de 70 millas de la isla indonesia de Roti).

La amplitud de la marea en estas aguas es alrededor de 6 metros y con mareas vivas puede alcanzar 10 metros en algunos lugares. En consecuencia las corrientes de marea pueden ser considerables. Además, existen numerosos bajos y bancos en el área que, con profundidad suficiente para embarcaciones menores en condiciones normales, con mal tiempo pueden hacer peligrosa la mar. Hoy en día, con los sistemas de posicionamiento modernos y los faros instalados, con prudencia, se puede navegar con seguridad, pero imaginemos lo que sería la navegación por estas aguas antes del siglo XX.

Los arrecifes e islas son:

Ashmore Reef, Browse Island, Cartier Island, Hibernia Reef, North Scott Reef, Scott Reef y Seringapatam Reef (no se han incluido aquellas islas y arrecifes a menos de 80 millas de tierra firme). 

Historia:

Hay constancia de que el pueblo de pescadores indonesios Baja (originario del SE de Célebes) y los pescadores provenientes de la cercan isla de Roti, frecuentaban las islas y arrecifes desde principios del siglo XVIII. El 11 de junio de 1811 el comandante del Hibernia, Samuel Ashmore descubrió el arrecife al que dió nombre. Pocos días después, el capitán Nash descubrió la isla Cartier y el arrecife Hibernia. Es probable que los portugueses y los holandeses conocieran la existencia de estos arrecifes con anterioridad, pero no hay constancia escrita. No se conocen los nombres de los descubridores europeos de las otras islas y arrecifes, pero parece ser que su existencia era conocida desde principios del siglo XIX. Entre 1840 y 1870 balleneros norteamericanos frecuentaron las islas del Ashmore Reef. A mediados del  mismo siglo, se descubrieron depósitos de fosfatos en ese arrecife y se suscitó una disputa entre EE.UU. y el Reino Unido por la posesión del reiterado arrecife que llevó, en 1878, a este último pais a tomar posesión formal del mismo. Entre 1850 y 1891 se extrajeron la totalidad de depósitos de guano de la Isla Oeste. El 17 de mayo de 1909 se proclamo al territorio compuesto por el Ashmore Reef e islas y la Isla Cartier, "territorio británico". El 23 de julio de 1931, mediante una Order in Council se puso el territorio bajo la autoridad de la Commonwealth. El 10 de mayo de 1934 la soberanía del territorio pasó a Australia. Durante la Segunda Guerra Mundial, la armada australiana utilizó todas las islas y arrecifes para fines bélicos, incluyendo la utilización de Cartier Island como campo de tiro para el ensayo de armas aéreas y navales. En los años cincuenta y sesenta del siglo pasado se instalaron señales marítimas automáticas y un par de estaciones metereológicas. En 1974 Australia e Indonesia firmaron el MOU (Memorandum Of Understanding) (revisado en 1989) por el que se autoriza a los pescadores indonesios tradicionales (con embarcaciones propulsadas a vela o a remo operando con artes no mecanizadas) a:

.- Acceder a las aguas de soberanía australiana de los arrecifes, atolones e islas de Ashmore, Cartier, Seringapatam, Scott y Browse.

.- Pescar con artes tradicionales en las aguas exteriores de los mencionadas territorios.

.- Refugiarse en el lagoon de la isla oeste de Ashmore

.- Desembarcar en la antes mencionada isla con objeto de hacer aguada y de visitar las tumbas de sus antepasados.

El 2 de julio de 1983 se proclamó la Ashmore Reef National Nature Reserve. El 7 de junio de 2000 se proclamó la Cartier Island Marine Reserve

Clima:

El clima de la zona es tropical (árido tropical) con una gran evaporación y poca lluvia. La mayoría de las precipitaciones tienen lugar en el relativamente corto verano monzónico. Las lluvias prolongadas son rarísimas y la precipitación anual es de 950 mm. De diciembre a mayo predominan las condiciones monzónicas con frecuentes tormentas. El área está expuesta a los Ciclones topicales en temporada (de noviembre a abril). La trayectoria de estos es habitualmente hacia el SW por los mares de Arafura y Timor, para luego dirigirse hacia la costa australiana. El paso de estos ciclones puede originar grandes movimientos de sedimentos y arenas en la región. De noviembre a marzo suelen soplar vientos húmedos del W al NW y de mayo a setiembre predominan los secos vientos alisios del SE al E. Durante los meses de transición entre ambos periodos, suelen predominar los vientos variables de poca intensidad. Marzo, octubre, noviembre y diciembre son los meses más calmos. 

Hibernia Reef   El arrecife o atolón semisumergido de Hibernia se encuentra a unas 20 millas al Nordeste de Ashmore Reef en 11º 59' S y 123º 21' E. Administrativamente forma parte de Western Australia. No tiene ninguna area de tierra permanenete, pero gran parte del arrecife, incluyendo un banco de arena en su extremo este, descubre con marea baja. 

Las aguas del arrecife albergan serpientes de mar cornudas (acalyptophis peronii).  

Ashmore Reef

El Arrecife Ashmore (Pulau Pasur en indonesio y Nusa Solokaek en la lengua de Roti) -122º59' E y 12º11'S- constituye un sistema arrecifal de unos 155 km² con una plataforma de bordes abruptos, dos medias lagunas y tres islotes. Estos están deshabitados y son pequeños, bajos y formados por coral y arena.

Su área combinada es de 1,12 km² y el Islote del Oeste, el mayor de ellos, apenas tiene un kilómetro de longitud y una altura de 2,5 metros. Los otros dos islotes alcanzan una altura máxima de 3 metros. En el Islote del Medio (Middle Islet) hay un arbol conspicuo.

Hasta 1984 se podía extraer agua potable de sendos pozos en las tres isletas, pero desde entonces el agua está contaminada.

Como se ha dicho, entre los años 1850 y 1891 se extrajo la totalidad del guano acumulado en el Islote Oeste.

Algunos restos de un naufragio —Dos anclas almirantazgo de hierro, un cañón y una pieza en forma de L— yacen en la parte norte del arrecife. El buceador y fotógrafo  John Hardi ng afirma que se trata del buque The Sun.

El arrecife es el hábitat de muchísimas especies, con 14 variedades de serpientes de mar, 433 especies de moluscos, 70 de peces identificados y 255 variedades de coral.

Los islotes albergan poblaciones de pájaros migratorios y areas de puesta de tortugas marinas. En las aguas alrededor del arrecife hay dugongos, cetáceos y tiburones ballena. La comunidad de plantas está compuesta principalmente de arbustos y hierbas, con un crecimiento lujurioso en época de lluvias que contrasta con los restos de materia vegetal y algunas hierbas agostadas de la estación seca.

Hay una estación meteorológica automática en el Islote Oeste.

El mar rompe con violencia en el escarpado borde sin fisuras de la parte sur del arrecife, mientras que la parte norte está roto por las 4 entradas a las lagunas. El canal más al oeste, que da acceso a la laguna occidental, es el único cartografiado. La entrada de este canal está situada a 2 millas al NE del Islote Oeste y da acceso al lagoon con profundidades comprendidas entre 10 y 25 metros, pero con algunos arrecifes aislados y cabezas de coral con menos de 2 metros de agua. Se puede fondear a media o una milla por fuera de las 4 entradas a la laguna.

El Arrecife Ashmore se dió a conocer al mundo en el año 2001. Al ser el territorio australiano más cercano a Indonesia, los "negreros" o contrabandistade de seres humanos, a cambio de elevadas sumas y a sabiendas de que los pozos estaban contaminados, llevaban personas demandantes de asilo a las islas del arrecife. Una vez desembarcados, los demandantes podían proclamar que estaban en Australia y solicitar el estatuto de refugiados. 

Actualmente la Reserva Natural se ha convertido en la Ashmore Reef Commonwealth Marine Reserve y forma parte de la North-west Commonwealth Marine Reserves Network. Aquí puedes descargar un mapa de la reserva.

 

Cartier island and reef

A 29 millas al SE del Arrecife Ashmore, en 12º32' S y 123º33'E, se encuentra la isla Cartier (17.000 m²), situada en el interior del Arrecife Cartier (44 km²). La isla o isleta es arenosa y con escasísima vegetación. Su altura máxima sobre el nivel del mar es únicamente de 3 metros.      

    

La barca de acero de 944 toneladas Ann Millicen, en travesía desde el golfo de Carpentaria a Adelaida, naufragó en el borde sur del arrecife en 1888.  Con marea baja, todavía es posible observar los restos del naufragio.

Durante la II Guerra Mundial un Beaufighter muy dañado de la Royal Australian Air Force aterrizó en la isla. Después de efectuado el rescate de la tripulación, el aparato fue ametrallado e incendiado por otro avión de la RAAF.

Como se ha dicho, el 7 de junio de 2000 se proclamó la Cartier Island Marine Reserve

    

Arrecifes de Scott y Seringapatam

Los tres (o cuatro) arrecifes se alzan abruptamente desde el lecho marino, situado a unos 400 o 500 metros por debajo. La mayoría de los arrecifes emergen con marea baja, pero a excepción del Islote Arenoso del Arrecife Scott Central (o Arrecife Scott Sur), sólo hay unas pocas rocas y bancos de arena que emergea por encima del nivel de la marea alta.  La mar rompe con violencia en el lado de barlovento de todos los arrecifes, mientras que a sotavento la mar es más manejable. 

El Arrecife Scott Sur, llamado también Horseshoe Reef (Arrecife Herradura) es una gran formación de media luna con una poco comun doble cresta arrecifal. Su lagoon tiene profundidades de más de 24 metros en su mayor parte. El arrecife y lagoon ocupan un área de 144 km². Los restos de un naufragio permanecen varados frente al extremo noroeste del arrecife, a 2,5 millas al SW de Sandy Islet. Se cree que pertenecen al la bricbarca de acero australiana de 444 toneladas de registro "Yarra"  que naufragó allí el 15 de enero de 1884.

El Arrecife Scott Central, que en ocasiones se incluye dentro del Arrecife Scott Sur debido a su proximidad, se encuentra junto a West Hook (el extremo oeste de la media luna) con el Islote Arenoso de 0,05 km² situado en 14º03' S 121º46' E. Este arrecife descubre entre 0,8 y 1,6 kilómetros desde el Islote. Hay una torre conspicua en este Islote y también un peñasco de 2,4 metros de altura en su extremo norte. A unas 1,3 millas al NE de Sandy Islet, se encuentra un arrecife aislado que descubre 0,6 metros. El paso entre Scott Reef South y Scott Central Reef tiene una profundidad de sólo 33 metros.

El Arrecife Scott Norte consiste en un gran arrecife (106 km² incluyendo la laguna) de forma aproximadamente circular situado a unas 12,4 millas al SSW de Seringapatam Reef. El arrecife está compuesto por una estrecha cresta adyacente a una zona amplia y llana que, con marea baja, descubre en su mayoría y una laguna central profunda conectada con el mar mediante dos canales en forma de delta.  El paso entre este arrecife y el Scott Reef South es muy profundo.

El Arrecife Seringapatam se encuentra al NNE del arrecife anterior, en 13º40' S y 122º05' E. Debe su nombre a la histórica y decisiva batalla por el control del sur de la India, entre el sultanato de Mysore y los británicos en 1799. Es un arrecife en forma de anillo con una superficie total (incluyendo la laguna) de 55 km². Hay grandes peñascos alrededor de sus bordes y algunos bancos de arena, de 1,8 metros de altura, en el lado oeste. Todo el perímetro exterior del arrecife es muy abrupto. En noches de calma, las rompientes se pueden oir a  unas 5 o 6 millas de distancia

En octubre de 1936 un aeroplano, procedente de Australia de vuelta para Inglaterra, realizó un aterrizaje forzoso en la dura superficie de coral del arrecife. El avión (un Monospar ST-18 Croydon), que sólo perdió la rueda de popa, se abandonó mientras que la tripulación fué rescatada por pescadores indonesios. La fotografía se tomó poco antes de que la marea se lo llevara para siempre.

El 13 de junio de 1829, la goleta de su majestad británica Mermaid, en travesía de Sidney a Raffles Bay (cerca de Cape Don), naufragó en un arrecife que, durante muchos años, se creyó que era Scott Reef. Actualmente se ha descartado esta posibilidad, pero incluyo aquí esta pequeña historia por ser ilustrativa de lo azarosa que resultaba la navegación por estas aguas:

La Goleta de dos mástiles Mermaid se construyó en Howrah, Calcutta, India en 1816. De 18 metros de eslora, 5,48 de manga y 84 gross tons, fue adquirida el siguiente año por el Gobernador Mcquarie, por la cantidad de 2.000 libras esterlinas. La puso al mando del marino e hidrógrafo Phillip Parker King, quien la utilizó hasta 1822 para cartografiar gran parte de la costa australiana. Para realizar mejor su cometido, en 1819 Parker King modificó la goleta. Al termino de los levantamientos cartográficos, la Mermaid quedó al servicio del nuevo Gobierno Colonial de Nueva Gales del Sur.

El 10 de mayo de 1829 zarpó de Sydney, con provisiones para el nuevo establecimiento del norte de Australia, Port Raffles (al lado de Cape Don), bajo el mando de Samuel Nolbrow.

Cerca de su destino, a las 05:45 del 13 de junio, el buque embistió un arrecife de coral y quedó varado. Al amanecer, los ocupantes de la nave pudieron ver que se hallaban en el lado de barlovento de un arrecife que se extendía más de dos millas hacia adelante y alrededor de una milla hacia el este y el oeste. A pesar de los esfuerzos de la tripulación para desencallar el barco, por la tarde este quedó acostado sobre la banda y repetidamente golpeado, hubo que abandonarlo sobre las 20:00.

Los náufragos, después de 11 días en los botes, fueron rescatados por el Swiftsure. Posteriormente el Swiftsure, con la tripulación del Mermaid a bordo, naufragó a su vez en un arrecife. Las dos tripulaciones fueron rescatadas más tarde por el Governor Ready que, a su turno, también naufragó. Las tres tripulaciones abandonaron este último buque a bordo de los botes y fueron rescatados por el bergantín Amity. Este, tras efectuar escalas en Port Raffles y Albany, devolvió a Sydney a la mayoría de los tripulantes del Mermaid, cinco meses y tres naufragios después.

En 2004, una expedición arqueológica descartó que el naufragio del Mermaid se hubiera producido en el Arrecife Scott. Las últimas hipótesis señalan como lugar más probable, al Arrecife Flora.

 

Isla Browse

Esta isla se encuentra a unas 82 millas al NNW del faro de Champagny Island, en 14º06' S y 123º33' E. Es de formación coralina cubierta por arena blanca. Tiene una extensión de 14 hectáreas y su mayor elevación (6 metros) se encuentra cerca de su extremo norte. La vegetación es escasa excepto en temporada de lluvias. La isla está rodeada por un arrecife que descubre en las partes N y NW  hasta una altura de 1,2 m. La parte este parece ser la mejor para desembarcar con marea alta.

Es difícil fondear a causa de lo acantilado del borde del arrecife y por la irregularidad del fondo en sus cercanías. Un pecio yace a una milla al ESE de la isla, se cree que es de un buque guanero que naufragó en 1880. Hay una estación meteorológica automática en la isla y el faro está instalado en una torre metálica blanca que también contiene un racon

Durante la II Guerra Mundial una partida de reconocimiento japonesa, a bordo del pesquero de 25 toneladas "Hiyoshi Maru", procedente de Koepang, Timor, desembarcó y reconoció la isla durante algunas horas (el 18 de enero de 1944), antes de proseguir viaje hacia la costa australiana.

    Román Sánchez Morata 23-07-2013

 

Fuentes:

Sailing Directions Vol. 175  National Imagery and Mapping Agency

http://www.eoearth.org

http://www.panoramio.com

http://earthobservatory.nasa.gov/

http://epress.anu.edu.au

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